Леонид Алексеевич Колесников родился в Москве в 1893 (1894) году в семье предпринимателя и почетного гражданина Москвы Алексея Семеновича Колесникова. Отец Леонида Алексеевича был довольно состоятельным человеком, владел домом на Кузнецком Мосту, имел дом и 2,5 гектаров земли в подмосковном селе Всехсвятское, а также имение в Ялте. Именно дома во Всехсвятском Колесников впервые увидел сортовую французскую сирень, цветок, который стал главным делом всей его жизни.

Леонид Колесников обучался в кадетском корпусе и коммерческом институте. Когда после Октябрьской революции дом Колесниковых на Кузнецком Мосту и имение в Ялте национализировали, Колесников перебрался жить на дачу во Всехсвятское. Там на своих пяти сотках Колесников еще перед Первой мировой войной высадил несколько кустиков сортовой сирени, в 1920-е годы начал заниматься выведением новых сортов уже всерьез. Начиная с Первой мировой войны, он всю свою жизнь работал с автотехникой, вначале простым шофером, затем механиком и начальником автобазы. Даже после того, как к нему пришло признание и всенародная известность, он продолжал работать на автобазе. Колесников был самородком-самоучкой, по своему образованию не имевший никакого отношения к селекции. Работая на автобазе, он в свободное время изучал труды Мичурина. Поначалу Леонид Алексеевич только коллекционировал сирень, собрав около 100 сортов. Затем он начал выводить собственные гибриды, скрещивая сотни разных саженцев, и отбирая самые лучшие растения. Сирень была его страстью. Ценные сорта французской сирени Колесников выкапывал в разоренных дворянских усадьбах, спасая редкие экземпляры от исчезновения. Названия сортов Колесников определял по дореволюционным каталогам.

Леонид Алексеевич прошел все войны, случившиеся на его веку: Первую мировую, Гражданскую, Великую Отечественную. В сталинский период его несколько раз арестовывали, но каждый раз отпускали. В 1942 году Колесников был тяжело контужен, и вернулся с фронта в Москву. Дома он с огорчением обнаружил, что во время бомбежки погибли многие перспективные саженцы. В это же время жена Леонида Алексеевича, Олимпиада Николаевна, пережила тяжелое душевное потрясение, от которого уже не смогла оправиться. Прямо на ее глазах рядом с домом Колесниковых в Большом Песчаном переулке разорвались снаряды, и это зрелище оставило неизгладимый след на психике Олимпиады Николаевны. В этот нелегкий для него период жизни Колесников приступил к выведению своих, ставших впоследствии знаменитыми, сортов военной тематики: "Зоя Космодемьянская", "Весна 1942 года", "Маршал Василевский", "Маршал Жуков", "Капитан Гастелло", "Алексей Маресьев", "Валентина Гризодубова", "Полина Осипенко" и прочих.

В 1952 году Леонид Алексеевич Колесников был удостоен Сталинской премии "За выведение большого числа новых сортов сирени", наверное это единственный случай в истории, когда такую премию человеку присудили за цветоводство. После этого события сирень Колесникова высадили в Тайницком саду в Московском Кремле. Сохранились отзывы, оставленные о сирени, выведенной Колесниковым. Алексей Толстой в 1943 году писал: "Вы творите красоту, Леонид Алексеевич, — какое занятие выше и благороднее этого! Я уверен, что подмосковные сады будут обязаны Вам новым расцветом. До сегодняшнего дня я думал, что сирень есть сирень, сегодня я увидел волшебный сиреневый сад. Спасибо Вам". Через несколько дней про этот же сад писал Емельян Ярославский: "Что может быть прекраснее любви к природе, если она связана с любовью к человеку, как самому прекрасному в природе. Леонид Алексеевич любит и творит новые формы красоты в природе — разве не служит он этим человеку, который, придет время, покроет землю прекрасными садами?". Сирень Колесникова завоевывала призы на выставках в Голландии и Бельгии. Сверхранние сорта сирени, которую создал Колесников, зацветали в начале мая, а самые поздние – в конце июня.

После награждения Колесникова премией, было решено организовать опытно-селекционный питомник под его руководством. Тогда, в первой половине 1950-х годов в свет вышла брошюра Колесникова "Сирень", которую с интересом читают и по сей день. Питомник располагался на месте нынешнего сквера по улице Сальвадора Альенде (район Сокол). Этот сиреневый сад в 1950-1960-е годы был настоящей достопримечательностью Москвы, Казалось, что здесь талант и трудолюбие Колесникова получат все необходимые условия. В этот период времени о Колесникове пишут в журналах и газетах, снимают телепередачи с его участием, многие профессионалы и любители начинают увлеченно заниматься селекцией сирени. Но на самом деле все складывалось не так уж и радужно. К саду все ближе подступали новостройки, сюда часто наведывались вандалы, и обламывали сирень, а ведь на создание сорта уходит в среднем около десяти лет. Официальной охраны в саду не было, и Колесников, который уже приобрел мировую известность, был вынужден сторожить сад по ночам.

В 1954 году было принято решение открыть питомник в Калошино, но официально этот вопрос решился лишь в середине 1960-х годов. Тогда в системе Мосзеленхоза на Щелковском шоссе в Калошине организовали опытно-показательный питомник, задачей которого было массовое размножение новых сортов сирени. Колесникова назначили директором питомника. Новое место пришлось серьезно благоустраивать, и сам Леонид Алексеевич, будучи уже пожилым человеком со слабым здоровьем, своими руками возил тележки с землей, а почти всю Сталинскую премию потратил на аренду машин для переправки пяти тысяч сортовых кустов, а также на садовый инвентарь, необходимый для работы. Но и этот питомник также оставался без охраны, и страдал от налетов вандалов. Однажды в период цветения кто-то с корнем вырвал редкую желтую сирень, а ярко-красная, которой еще даже не дали название, исчезла без следа. Когда сирень в питомнике уже начала приживаться, к его границам начали подступать новостройки Измайлово. По сирени прошли бульдозеры, и Колесников не мог этого остановить. Он писал в различные инстанции, обращался к влиятельным и знаменитым людям, но в результате талантливый селекционер с мировым именем был отправлен на пенсию. То, что осталось от питомника, включили в состав Первомайского совхоза декоративных культур, располагавшегося поблизости. Но здесь судьба сирени никого не волновала, и постепенно многие ценные сорта были утрачены. В несколько ранее, в 1960 году ближайший к калошинскому питомнику бульвар был назван Сиреневым. На этой улице Алексей Леонидович вместе со школьниками высадил множество кустов сирени. Дети и в дальнейшем ухаживали за цветами. А Колесников объяснял им, что эта сирень будет расти вместе с ними, радуя москвичей своей красотой.

Гибель огромного количества сортов, выведенных селекционером, стала для него самой сокрушительной трагедией. Видя безразличное и бесхозяйственное отношение к делу всей его жизни, Леонид Алексеевич очень страдал. Он писал: "…начиная с декабря 1962 года, я переживал период трагедии своей жизни, вызванным пассивным отношением к уже созданным мною трудам. Чувство угнетённости, бессмысленности и безнадёжности жизненной борьбы не покидает меня. Тяжёлые серые тучи нависли надо мною, уныние и тоска давят на моё истерзанное сердце". В 1968 году Леонид Алексеевич Колесников умер от инфаркта, похоронили его на Ваганьковском кладбище. На его могиле сирень не растет – не хватает места. Никакого злого умысла в уничтожении многих сортов сирени не было, всему виной небрежность и пассивное отношение, в результате чего значительная часть наследия Колесникова была утрачена. К счастью, в отличие от отечественных ботанических садов и питомников, где элитный сорт сирени "Маршал Жуков" найти невозможно, в Канаде, в королевских садах он растет и сейчас.

В 1973 году Международное общество сирени посмертно наградило Колесникова премией Director’s Award, родственники Леонида Алексеевича получили золотую ветку сирени как знак международного признания его заслуг, а в 1975 году на месте питомника на Щелковском шоссе был образован сиреневый сад. Правда, и на протяжении всего своего существования. И сейчас он находится не в лучшем состоянии. На сегодняшний день из 300 уникальных сортов, которые вывел Колесников, сохранилось приблизительно 50, а ведь его сорта имеют широкую известность во всем мире. Сирень сорта "Галина Уланова" растет в парке Букингемского дворца в Лондоне, также сирень Колесникова можно встретить в Королевских ботанических садах (Гамильтон, Канада), Холден Арбаритум и Арнолд Арбаритум (США), входит в коллекции сирингариев многих ботанических садов мира.

Среди исчезнувших сортов Колесникова – "Сердце Данко" с пурпурными соцветиями, белоснежная "Ветка мира", а также "Василиса Прекрасная", "Мелодии Шостаковича", "Голубые дали", "Вершина Памира", "Обманщица" "Снежинка'", "Рог изобилия", "Признание", "Лауреат" и многие другие. Многие сорта остались в единичном или в малочисленных экземплярах. Сорт "Джамбул" не получил широкого распространения, хотя это была первая в мире сирень с белоокаймленными лепестками. Сорт "Сенсация" сейчас считается единственным в мире культивированным сортом с белой каймой, окраска его цветов несколько отличается. Очень редко сейчас можно встретить такие сорта как "Радж Капур", "Джавахарлал Неру", "Знамя Ленина", "Невеста", хотя все они отличаются высокой декоративностью, и могут украсить любой сад или парк.

Сейчас сирень переживает новую волну популярности, и сорта Колесникова вновь становятся востребованными. Выбор сделать подчас очень нелегко – настолько разнообразны формы цветков, их оттенки, форма соцветий, вид на разных стадиях цветения. Большой популярностью пользуются сорта "Гортензия", "Олимпиада Колесникова", "П.П. Кончаловский", "Память о Кирове", "Мечта", "Надежда", "Небо Москвы".

В наши дни в Москве действует общественная детская организация "Цветочная дружина", которая занимается высадкой сирени в разных районах Москвы и даже в других странах. Например, в 2011 году участники дружины высадили именную сирень, названную в честь полководца Конева у его памятника в Праге. Сирень Колесникова дружина высаживала также в Австрии, Польше, Словакии, Белоруссии.

В 2008 году было принято решение об устройстве сиреневого сада на Поклонной горе. Планировалось, что в состав сада войдут сорта Колесникова, посвященные героям ВОВ и Победе, а также сорта других известных селекционеров. Пока эта идея не была реализована, ведь вырастить сортовую сирень не так легко. Вначале нужно отыскать собрать вместе сорта, которые в наши дни стали большой редкостью, затем вырастить их до взрослого состояния, а на все это нужно время. Например, сирень сорта "Генерал Панфилов" растет только в Алма-Ате, а сорт "Марина Раскова" можно найти лишь в мужском монастыре под Брянском. Очень хочется верить, что энтузиастам удастся сохранить исчезающие редкие сорта сирени, которые выводил Леонид Алексеевич Колесников, и прекрасными цветами сможет любоваться еще не одно поколение людей.